Relato de una Auxiliar de Vuelo del vuelo Delta 15 que sufrió un aterrizaje de urgencia el 11 de Septiembre 2001

“La mañana del martes 11 de septiembre, estábamos a unas 5 horas de Frankfurt, volando sobre el Atlántico Norte.

De repente, las cortinas se abrieron y me dijeron que fuera inmediatamente  a la cabina, para ver al capitán. Tan pronto como llegué allí, me di cuenta que la tripulación tenía una inequívoca expresión de “gran congestión de tareas” en la cara. El capitán me entregó un mensaje impreso. Era de la oficina principal de Delta en Atlanta y simplemente decía: “Todas las rutas aéreas dentro de los Estados Unidos están cerradas al tráfico aéreo comercial. Aterrice lo antes posible en el aeropuerto más cercano. Avise su destino”.

Nadie dijo una palabra sobre lo que esto podría significar. Sabíamos que era una situación grave y necesitábamos encontrar tierra firme rápidamente. El capitán determinó que el aeropuerto más cercano estaba a 400 millas detrás de nosotros en Gander, New Foundland.

Solicitó la aprobación del controlador de tráfico canadiense para un cambio de ruta y la aprobación se otorgó de inmediato, sin preguntas. Más tarde descubrimos, por supuesto, por qué no dudó en aprobar nuestra solicitud.

Mientras la tripulación de vuelo preparaba el avión para el aterrizaje, llegó otro mensaje de Atlanta informándonos sobre una actividad terrorista en el área de Nueva York. Unos minutos más tarde llegó la noticia de los secuestros.

Decidimos MENTIR a los pasajeros mientras aún estábamos en el aire. Les dijimos que el avión tenía un problema de instrumentos simple pero que requería aterrizar en el aeropuerto de  Gander, New Foundland, para que lo revisaran.

Prometimos dar más información después de aterrizar en Gander. Hubo muchas quejas entre los pasajeros, ¡pero eso no es nada nuevo!

Cuarenta minutos después, aterrizamos en Gander. ¡La hora local en Gander era 12:30 PM! …. las 11:00 AM del este americano.

Ya había otros 20 aviones de todo el mundo en tierra que también habían tomado este desvío en su camino a los EE. UU.

Después de estacionarnos en la rampa, el capitán hizo el siguiente anuncio: “Damas y caballeros, ustedes seguramente deben preguntarse si todos estos aviones que nos rodean tienen el mismo problema de instrumentos que nosotros. La realidad es que estamos aquí por otra razón”. Luego pasó a explicar lo poco que sabíamos sobre la situación en los EE. UU. Hubo fuertes suspiros y miradas de incredulidad. El capitán informó a los pasajeros que el control de tierra en Gander nos dijo que mantuviéramos la tranquilidad.

El gobierno canadiense estaba a cargo de nosotros  y no se permitió a nadie bajar del avión. A nadie en tierra se le permitió acercarse a ninguna de las aeronaves. Solo la policía del aeropuerto venía periódicamente, nos inspeccionaba y pasaba al siguiente avión. En la siguiente hora aterrizaron más aviones y Gander terminó con 53 aviones de todo el mundo, 27 de los cuales eran aviones comerciales estadounidenses.

Mientras tanto, empezaron a llegar noticias por la radio de los aviones y, por primera vez, nos enteramos de que unos aviones se habían estrellado contra el World Trade Center en Nueva York y contra el Pentágono en DC. Las personas intentaban usar sus teléfonos celulares, pero no pudieron conectarse debido a un sistema celular diferente en Canadá. Algunos lograron comunicarse, pero solo pudieron hacerlo con el operador canadiense, quien les diría que las líneas a los EE. UU. Estaban bloqueadas o saturadas.

En algún momento de la noche nos llegó la noticia de que los edificios del World Trade Center se habían derrumbado y que un cuarto secuestro había provocado otro accidente fatal. A estas alturas, los pasajeros estaban emocional y físicamente agotados, asustados, pero todos se quedaron sorprendentemente tranquilos. Solo era cosa de mirar por la ventana a los otros 52 aviones varados para darnos cuenta de que no éramos los únicos en esta situación.

Nos habían dicho anteriormente que permitirían a las personas bajar de los aviones siempre que fuera un avión a la vez. A las 6 de la tarde, el aeropuerto de Gander nos dijo que nuestro turno para desembarcar sería a las 11 de la mañana siguiente. Si bien los pasajeros no estaban contentos, simplemente se resignaron a esta noticia sin mucho ruido y empezaron a prepararse para pasar la noche en el avión.

Gander nos había prometido atención médica, si era necesario, agua y servicio de baños. Y fueron fieles a su palabra. Afortunadamente, no teníamos situaciones médicas  que nos  preocuparan. Tuvimos una joven que tenía 33 semanas de embarazo. La cuidamos MUY bien. La noche pasó sin incidentes a pesar de los incómodos arreglos para dormir.

Alrededor de las 10:30 de la mañana del día 12 se presentó un convoy de autobuses escolares. Nos bajamos del avión y nos llevaron a la terminal donde pasamos por Inmigración y Aduanas y luego tuvimos que registrarnos en la Cruz Roja.

Después de eso, nos separaron (la tripulación) de los pasajeros y nos llevaron en camionetas a un pequeño hotel. No teníamos idea dónde iban nuestros pasajeros. Nos enteramos por la Cruz Roja que el pueblo de Gander tiene una población de 10,400 personas que tenían que cuidar a unos 10,500 pasajeros de todos los aviones que se vieron obligados a aterrizar en Gander! Nos dijeron que nos relajáramos en el hotel y que nos contactarían cuando los aeropuertos de EE. UU. volvíeran a abrirse. Sinceramente no esperábamos esa llamada muy pronyo.

Recién descubrimos el ambiente de terror que se vivía en casa cuando en el hotel encendimos  la televisión, 24 horas después de que todo había comenzado.

Mientras tanto, teníamos mucho tiempo libre y descubrimos que la gente de Gander era extremadamente amable. Empezaron a llamarnos “la gente del avión”. Disfrutamos de su hospitalidad, exploramos la ciudad de Gander y terminamos pasándolo muy bien.

Dos días después, recibimos la esperada  llamada y nos llevaron de regreso al aeropuerto de Gander. Ya en el avión, nos reunimos con los pasajeros y descubrimos lo que habían estado haciendo durante los últimos dos días. Lo que descubrimos fue increíble.

Gander y todas las comunidades circundantes (dentro de un radio de aproximadamente 75 kilómetros) habían cerrado todas las escuelas secundarias, salas de reuniones, albergues y cualquier otro lugar para reuniones mayores. Convirtieron todas estas instalaciones en áreas de alojamiento para los viajeros varados. Algunos contaban con catres, otros tenían colchonetas con sacos de dormir y almohadas.

A TODOS los estudiantes de secundaria se les pidió que ofrecieran su tiempo como voluntarios para cuidar de los “invitados”. Nuestros 218 pasajeros terminaron en un pueblo llamado Lewisporte, a unos 45 kilómetros de Gander, donde fueron alojados en una escuela secundaria. Si alguna mujer quiso estar en una instalación solo para mujeres, eso fue arreglado. Las familias se mantuvieron unidas. Todos los pasajeros mayores fueron trasladados a domicilios particulares.

¿Recuerdas a esa joven embarazada? La alojaron en una casa privada al otro lado de la calle de un centro de atención de urgencia abierta las 24 horas. Había un dentista de guardia y enfermeras. Hubo enfermeras disponibles durante todo el tiempo.

Las llamadas telefónicas y los correos electrónicos a los EE. UU. y  al resto del mundo estaban disponibles para todos una vez al día. Durante el día, se ofreció a los pasajeros todo tipo de excursiones. Algunos hasta hicieron cruceros en barco por los lagos y los puertos. Otros fueron de excursión a los bosques locales. Las panaderías locales permanecieron abiertas para hacer pan fresco para los forzados invitados.

Todos los residentes prepararon comida y la llevaron a las escuelas. Las personas fueron llevadas a restaurantes de su elección que ofrecían excelente comida. A todos se les entregó fichas para lavar su ropa en las lavanderías, ya que el equipaje todavía estaba en el avión. En otras palabras, se satisfizo cada una de las necesidades de los viajeros varados

Los pasajeros lloraban emocionados al contarnos estas historias. Finalmente, cuando les dijeron que los aeropuertos de Estados Unidos habían reabierto, volvieron al aeropuerto a tiempo y sin que llegara tarde ni un solo pasajero. La Cruz Roja local tenía toda la información sobre el paradero de todos y cada uno de los pasajeros y sabía en qué avión tenían que estar y cuándo salían todos los aviones. Coordinaron todo maravillosamente bien.

Fue absolutamente increíble.

Cuando los pasajeros subieron a bordo, fue como si hubieran estado en un crucero. Todos se conocían por su nombre. Estaban intercambiando historias de su estadía, impresionándose mutuamente en cuanto a quién lo había pasado mejor. Nuestro vuelo de regreso a Atlanta parecía un vuelo chárter de fiesta. La tripulación simplemente se mantuvo un poco al margen de este alucinante ambiente.

Los pasajeros se habían unido de tal forma que se llamaban entre sí por su nombre de pila, intercambiando números de teléfono, direcciones y direcciones de correo electrónico.

Y luego sucedió algo muy inusual.

Uno de nuestros pasajeros se me acercó y me preguntó si podía hacer un anuncio a través del sistema de megafonía. En realidad nunca permitimos algo así. Pero esta vez era diferente. Dije “por supuesto” y le entregué el micrófono. Cogió el altavoz y les recordó a todos lo que acababan de pasar en los últimos días. Les recordó la hospitalidad que habían recibido de manos de completos desconocidos. Continuó diciendo que le gustaría hacer algo a cambio de la buena gente de Lewisporte.

Dijo que iba a establecer un fondo fiduciario con el nombre de DELTA 15 (nuestro número de vuelo). “El propósito del fondo fiduciario es proporcionar becas universitarias para los estudiantes de secundaria de Lewisporte”. Pidió donaciones de cualquier monto de sus compañeros de viaje Cuando el listado con las donaciones nos llegó con las cantidades, nombres, teléfonos y direcciones, ¡el total era de más de $ 14,000!

Un señor, un médico de Virginia, prometió igualar las donaciones y comenzar el trabajo administrativo de la beca. También dijo que enviaría esta propuesta a Delta Corporate y les pediría que también donaran.

Mientras escribo este relato, el fondo fiduciario asciende a más de $ 1.5 millones y ha ayudado a 134 estudiantes en la educación universitaria.

Solo quería compartir esta historia porque necesitamos buenas historias en este momento. Me da un poco de esperanza saber que algunas personas en un lugar lejano fueron tan amables con unos extraños que literalmente les cayeron encima.

Me recuerda lo bueno que hay en el mundo”.A PESAR DE TODAS LAS COSAS TERRIBLES QUE VEMOS HOY, ESTA HISTORIA CONFIRMA QUE TODAVÍA HAY MUCHA GENTE BUENA EN EL MUNDO QUE CUANDO LAS COSAS SE PONEN MAL, SE PRESENTARÁN.


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